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背靠福特和大众的Argo AI也难逃倒闭结局,自动驾驶公司盈利为何如此困难?


记者 | 周姝祺

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自动驾驶初创公司Argo AI在今年7月宣布裁员150人后,最终仍难逃倒闭的结局。

Argo AI发言人艾伦·霍尔(Alan Hall)在一份声明中称,“通过和股东协调,已经决定Argo AI不会继续履行其作为一家公司的使命。许多员工将有几乎继续与福特或大众合作开发自动驾驶技术。”

Argo AI不是自动驾驶浪潮中籍籍无名的企业,其创始人团队均曾在谷歌和Uber的自动驾驶团队身兼要职。2017年,成立不到一年的Argo AI获得了福特10亿美元注资,并在2020年再度收获大众26亿美元注资。

在巅峰时期,Argo AI拥有2000多名员工,非常接近SPAC上市,甚至选择摩根大通和摩根士丹利管理最新一轮融资,市值曾预估高达70亿美元。

福特首席执行官吉姆·法利(Jim Farley)周三表示,福特将把开发重点从Argo AI开发的全自动驾驶系统转移到福特内部自研的高级驾驶辅助系统。

这和福特第三季度不佳的财报表现密切相关。财报显示,福特对Argo AI的投资记录了27亿美元的“非现金税前减值”,叠加上供应链问题,导致福特在该季度净亏损8.27亿美元。

法利在一份声明中说:“大规模盈利的全自动驾驶汽车还有很长的路要走,我们不一定必须自己创造这项技术。”

福特首席财务官约翰·劳勒(John Lawler)补充称,对完全自动驾驶的投资至少还需要五年多的时间才能看到回报,这也意味着还需要数十亿美元的投资。

Argo AI另一关键投资者大众也决定放弃“输血”,并将自动驾驶业务转向和博世与国内芯片厂商地平线合作。近期大众旗下软件公司CARIAD和地平线成立合资公司,加快面向中国市场的高级驾驶辅助系统和自动驾驶系统开发进程。

大众首席执行官奥利弗·布鲁姆(Oliver Blume)在声明中表示,“尤其是在未来技术的开发方面,专注和速度至关重要。我们的目标是在尽可能短的时间为客户提供最强大的功能,并使我们的开发尽可能具有成本效益。”

Argo AI走向倒闭的一大重要原因,和自动驾驶行业热潮褪去的大环境有关。美国企业服务数据公司Crunchbase曾对14家近几年上市的自动驾驶汽车相关技术的公司进行了追踪,结果发现这些公司在上市后的平均跌幅都超过了80%。

谷歌旗下自动驾驶公司Waymo的估值已从最高1750亿美元下跌到300亿美元;英特尔旗下自动驾驶芯片公司Mobileye,上市后市值不及此前估值500亿美元的一半。此外,包括Aurora、Luminar等多家业内知名公司,在上市后市值平均跌幅超过80%。

作为前沿高科技行业,自动驾驶行业研发成本高企而商业化落地困难,一旦出现融资不畅或资金管理不到位,就会存在资金断链的风险。无人驾驶创业公司Starsky Robotics在经历融资失败,大幅裁员后,2020年宣布关闭;硅谷明星独角兽,自动驾驶创业公司Zoox也在5月传出将要出售的消息。

一名汽车行业分析师告诉界面新闻,“L4级别的自动驾驶,属于重资产、重研发、重运营的商业模式,既要做自动驾驶解决产品开发,又要运营与服务,还要买车队,商业化变现难度极高,业务可持续性值得商榷。”

国内以文远知行、小马智行、元戎启行、轻舟智航、如祺出行等为代表的 L4 自动驾驶公司为实现更多场景的商业化落地,一方面加速自动驾驶出租车Robotaxi的运营,另一方面开始选择通过 L4 级自动驾驶算法和硬件,在乘用车上实现 L2至L3 高阶智能驾驶能力。

Argo AI在倒闭前,也做了上述事情,但缺乏融资后,凭借自身“造血”依旧难以维系。

过去一年来,Argo AI 自动驾驶汽车已经在奥斯汀、底特律、迈阿密、帕洛阿尔托和匹兹堡等地的公共道路上进行测试。另外,Argo 还与Lyft、沃尔玛等公司在奥斯汀、迈阿密和匹兹堡合作开展了多个试点项目。

就在上个月,该公司还宣布建立用于支持商业配送和机器人出租车运营的产品加服务生态系统。其中涵盖的车队管理软件、数据分析、高清地图及云通信工具等元素,已经远远超出了常规自动驾驶的范畴。
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